Predatory monetization: Hoe developers gamers gokverslaafd maken

Gamers zijn niet langer bezweette wiskundeleraren die dagen achtereen bij hun moeder op zolder World of Warcraft spelen. Tegenwoordig is bijna iedereen met een smartphone in meer of mindere mate een gamer. Of het nou een potje Wordfeud is met je oma of een online wedstrijd FIFA tegen je neefje, de kassa van de game-industrie rinkelt als nooit tevoren. Dit jaar verwacht de branche een totale omzet van minimaal 150 miljard dollar. Een vijfde van al dat geld (30 miljard) komt voort uit monetization.

Wat is monetization? Het is feitelijk niets anders dan een game tijdens de levensduur zo winstgevend mogelijk te maken door in-game omzet te genereren. Er zijn verschillende manieren om gamers te verleiden om na de aanschaf van een game (na NL-release gemiddeld 65 euro), ook tijdens het spelen de portemonnee te laten trekken. Kleine bedragen voor in-game spulletjes (loot) dankzij zogeheten microtransacties. Dat kan op veel manieren. Bijvoorbeeld door te betalen voor een beter wapen of een extra leveltje.

Berucht

De meest beruchte en bekritiseerde vorm van game monetization zijn echter de loot boxes. Digitale schatkistjes die je koopt met echt geld. Wat er in die kistjes zit weet je als koper nooit. Het kan net die ene voetbalspeler zijn om jouw dreamteam te vervolmaken, of net dat ene wapen waarmee jij iedereen naar het virtuele hiernamaals schiet. Dit principe is eigenlijk exact hetzelfde als die van fruitautomaten in het casino. Geld inwerpen zonder enig benul te hebben wat je ervoor terugkrijgt. En net als gokken in het casino kent de loot box een bijzonder magere return on investment. Puur gokken dus.

Dat gokken wordt meestal gedaan door minderjarigen in immens populaire games als Fortnite en FIFA, waarbij jonge spelers soms duizenden euro’s spenderen. Spelontwikkelaars trekken alle registers open om spelers financieel kaal te plukken. Deze agressieve manier om aan te zetten tot gokken heet predatory monetization. De combinatie van gokken en kinderen heeft bij overheden inmiddels de alarmbellen doen rinkelen en zijn er bijvoorbeeld in België en Frankrijk strafrechtelijke procedures in gang gezet. Maar hoe krijgen ontwikkelaars spelers zo ver om de portemonnee te trekken voor loot boxes? De succesformule van predatory monetization in vijf begrippen:

Entraptment

Volgens de Society for the Study of Addiction de belangrijkste drijfveer voor gamers om te blijven kopen. “Het overtuigt gamers dat ze al teveel tijd (en geld) hebben gespendeerd om te stoppen.” Ondanks het Random Reward Mechanism (RRM), waardoor de uitkomst van iedere aankoop van een loot box ongewis is, denken spelers dat de kans dat zij hun zo gewilde item krijgen groter wordt naarmate ze meer schatkistjes kopen: The Gambler’s Fallacy, denken dat je na een reeks dompers opeens gaat winnen. De kleine bedragen hebben daarnaast geen afschrikkende werking, terwijl het totaalbedrag ondertussen gestaag oploopt. Dit worden Sunk Costs genoemd. Als een speler in de game verliest van iemand die wel het item heeft gescoord met een loot box, denken ze: ‘had ik het toch maar gedaan’.

Data

Ontwikkelaars kennen de speler, zijn speelwijze en zijn uitgavepatroon en kunnen daar op inspelen. Daardoor kunnen ze spelers benaderen met gerichte aanbiedingen (targeting) met items waarvan ze weten dat de speler ze wilt of nodig heeft. Deze ‘deals’ worden vaak onder tijdsdruk gepresenteerd – alleen vandaag! of nog een uur beschikbaar! – waardoor de verleiding extra groot wordt om er op in te gaan.

Bijna raak (maar helemaal niet)

Veel beruchte games die gebruikmaken van loot boxes zoals Star Wars Battlefront II en FIFA (niet toevallig beide van ontwikkelaar EA) is er weinig aan gelegen om de illusie van een fruitautomaat weg te nemen. Persuasive design met lichtjes en geluidjes. De rol met icoontjes draait precies hetzelfde waardoor je als speler kunt zien waar je nét naast hebt gegrepen. Daarbij word je zo gemanipuleerd dat het icoontje waar je net naast grijpt, precies datgene is waarnaar je op zoek bent. Dit staat bekend als near misses. Door spelers de valse illusie te geven dat ze er zo dichtbij waren, worden ze verleid het nog eens te proberen. Tegen betaling uiteraard.

Van een drol een taartje maken

Bovenstaande kop is niet de officiele titel van dit fenomeen, dat is losing disguised as winning. Loot boxes die helemaal leeg zijn komen bijna niet voor. Bij de meeste games ‘win’ je altijd wat. Bijna nooit datgene waar je op uit bent maar het schatkistje heeft altijd inhoud. Door dit met feestelijke animaties weer te geven krijgt de speler het idee dat hij geen geld door de wc heeft gespoeld, want iets is beter dan niets. Met de prijzen kan uiteindelijk ook gehandeld worden. Door veel items die je niet wilde op te sparen kun je uiteindelijk misschien toch nog dat ene gewilde item vergaren. En als je tekort komt kun je altijd nog een schatkistje kopen met rommel om te ruilen.

Marketing

Hoewel reclame maken voor gokken in Nederland aan zeer strenge regelgeving moet voldoen, geldt dat niet voor marketing voor games. Kanalen waar de jonge doelgroep verknocht aan is, YouTube en Instagram, staan vol met populaire voetballers die FIFA Ultimate Team spelen of influencers die Fortnite streamen. De hype die wordt gecreëerd resulteert in FOMO (Fear Of Missing Out). Je kunt niet de enige in de klas zijn die geen Fortnite speelt. En als je speelt wil je niet verliezen. Maar de anderen zijn veel beter! Misschien dat de aanschaf van loot box je verder helpt.

Het is de vraag hoelang het nog duurt voordat deze technieken aan banden worden gelegd. Gamers die geen geld uit willen geven kunnen altijd nog gaan Wordfeuden met oma. Dat is gratis. Of misschien moet je toch proberen om via een loot box de letter E te bemachtigen. Dan kun je haar met het woord ‘Exquise’ in één klap van de kaart vegen. Game monetization is overal.

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s